Il capolavoro incompiuto: la Chiesa di San Nicolò La Rena a Catania

facciata chiesa

La chiesa di San Nicolò la Rena è una delle basiliche monumentali più grandi della Sicilia. Sita in piazza Dante a Catania, nel cuore del centro storico cittadino, fu eretta nel corso del Settecento dai ricchi padri benedettini dell’omonimo convento, considerato ancora oggi il secondo complesso monastico più grande d’Europa.

abbazia

I lavori per la costruzione dell’edificio cominciarono alcuni decenni dopo il terremoto del 1693 sullo stesso sito della preesistente chiesa cinquecentesca, prima danneggiata dalla colata lavica del 1669 e poi completamente distrutta dal sisma. Per la riedificazione di chiesa e monastero, i padri benedettini non badarono a spese: dotato di enormi ricchezze e popolato da membri di illustri casate nobiliari, il monastero di San Nicolò la Rena potè avvalersi dell’opera di artisti e architetti di pregio, come Antonio Amato, Stefano Ittar e Francesco Battaglia.

facciata

Sulla facciata colpiscono soprattutto le proporzioni gigantesche delle otto colonne che affiancano i portali. Per questa parte dell’edificio, il progetto venne cambiato per ben cinque volte prima della sospensione dei lavori, avvenuta nel 1797 a causa di un contenzioso fra i monaci e il fornitore dei laterizi. Nel 1866, a seguito della legge di soppressione delle comunità religiose, lo Stato Italiano confiscò l’intero complesso e la facciata della chiesa rimase incompiuta.

acquasantiera

Durante la seconda guerra mondiale la chiesa venne sconsacrata e subì ingenti danni a causa dei bombardamenti. Riconsacrata e restituita ai padri benedettini a partire dal 1989, è stata oggetto di diverse opere di ristrutturazione ed è attualmente visitabile.

interno

L’intera chiesa misura ben 105 m di lunghezza; ognuna delle tre navate è larga circa 50 m. La quasi totale assenza di arredi sacri fa risaltare i volumi architettonici e i giochi di luce creati dai finestroni e dalla cupola.

cupola ittar

La bellissima cupola, posizionata all’incrocio tra navata e transetto, risale al 1780 ed è opera dell’insigne architetto Stefano Ittar, che all’epoca si occupò anche dell’assetto della piazza antistante.

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Ispirati alla basilica vaticana, gli interni sono ampi e luminosi, con grandi cappelle laterali rivestite in marmi pregiati provenienti da ogni parte d’Italia. Le pale d’altare furono dipinte fra il XVIII e il XIX secolo da vari artisti di scuola romana: Bernardino Nocchi, Mariano Rossi, Vincenzo Camuccini, Ferdinando Boudard e Stefano Tofanelli.

Navata centrale

L’altare maggiore ospita gli stalli lignei dello scultore palermitano Nicolò Bagnasco e il celebre organo di Donato del Piano.

Altare maggiore organo

L’organo conta ben 2.378 canne in legno e lega di stagno, sei mantici, cinque tastiere e settantadue registri. Poteva riprodurre qualsiasi strumento musicale ed essere suonato in contemporanea da tre organisti. L’organaro Donato del Piano (Grumo Nevano, 7 settembre 1704 – Catania, 12 giugno 1785) lavorò per ben 12 anni alla realizzazione di questo monumentale strumento, che rimase in funzione fino ai primi decenni del XX secolo prima di attraversare una lunga fase di abbandono e degrado. Danneggiato dai bombardamenti del 1943, lo strumento è stato restaurato solo in epoca recente.

meridiana

Altro dettaglio degno di nota è la splendida meridiana che percorre il transetto, realizzata fra il 1839 e il 1841 da due celebri astronomi, il tedesco Wolfgang Sartorius von Waltershausen e il danese Christian Peters. Ciò che ha reso famosa questa meridiana non sono solo le sue dimensioni e i pregevoli materiali di cui è composta: ancora oggi, essa desta meraviglia per la sua straordinaria precisione.

meridiana dettaglio

Grandi cultori delle scienze, delle arti e della tecnologia, i benedettini vollero per la loro chiesa uno strumento che “spaccava il secondo”. Lo gnomone, ossia il foro che si trova sulla volta del transetto, è posto a 23 metri, 91 centimetri e 7 millimetri di altezza. La fascia marmorea si estende per circa 40 metri tra le due cappelle di San Benedetto e San Nicola di Bari alle due estremità del transetto: qui sono segnate le ore, i giorni, i mesi, i segni zodiacali e varie iscrizioni che forniscono notizie sull’opera e sui suoi autori, nonchè una “legenda” di tutti i dati e dei rapporti tra le varie unità di misura dell’epoca.

sacrario

Attraverso la navata sinistra si accede alla sacrestia e al Sacrario dei Caduti, ricavato da alcuni locali dietro l’abside maggiore e sotto alcune aule del convento. Ornato da bellissimi affreschi di Alessandro Abate, il Sacrario ospita le le lapidi a ricordo dei caduti della Grande Guerra.

Donatella Pezzino

Fonti:

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